Que fera-t’il quand il sera grand: suite et (j’espère) fin


Ma plus vieille s’est mise de la partie ce matin pour aider son frère à pratiquer sa présentation orale sur un métier (faire de l’argent). Il commence sa présentation par une devinette:

Devinez ce que je vais faire quand je serai grand?

Sa grande sœur de 16 ans joue le rôle des amis:

Un banquier? Un faux-monnayeur? Un escroc? Le 1%?

Ce sont les même grands enfants qui me disent, parlant de David et Sarah, “On avait pas un vocabulaire aussi varié à leur âge…”

A stranger in a strange land


In my last update from Twinsanity I mentioned that my 3-year-old daughter was now home full time after spending the last 5 months in daycare. Being able to send her to a trusted caregiver was a blessing and a luxury: had the twins been born 12 years ago, I would have had 4 kids under 5 and no money to hire extra help.  But every good thing must come to an end… In fact, I was starting to feel a little too spoiled: yes, twins and a 3 year-old is busy but such is life. I was sliding into a comfort zone I was not that comfortable with. She’s my daughter after all and her place is at home with me, regardless of how great our caregiver is.

But finding myself suddenly home in the dead of February with 3 children under 3 was, how can I say, not without its share of learning curviness.This season of my life is typical of the twinventure so far: a strange walk in a strange land. When I got pregnant with my 7th baby, I didn’t realize that it would take me to places never visited where nothing was familiar.

I am still learning to spend my days with 3 very young children. Failure to put 2 and 2 together often blinds me to the logistics of going anywhere and doing anything. A cloak of anxiety comes over me when the implications of parking, walking, waiting and feeding away from home come together. This week I found myself in a small dentist’s office for a pre-surgery appointment with my daughter and the three little ones. Things went well but I was a ball of nerves. With twins and a toddler, you are always half-an-inch away from complete pandemonium.

Before leaving that morning I was still feeding the babies while we should have been driving, biting my lip thinking “I’m not liking this life very much…” My little girl, who was dressed and ready to leave, had gotten tired of waiting, undressed and changed into a gymnastics outfit. That’s when I looked around and surveyed my Dominion. The granola bar wrapper, — trash — dog fur, crumbs, an Oreo cookie tossed after the cream was licked out, the old couch with the fabric coming apart for too much gymnastics, the computer desk covered in random homework junk, the butt-ugly built-in shelves that my husband insists I cannot set on fire. All of a sudden I had a lump in my throat and I was thinking: “I am a prisoner of this house that I can’t neither clean nor leave.”

I feel like a stranger in a strange land. Since Sarah came home, I have been stuck in a kind of stupor trying to maintain my level of busy-ness, my habits, my routines and failing on all counts. I need to completely redraw the map of my daily life and find new ways to care for my children, my house and myself.  If I only knew where to start, in this strange land!

Que fera-t’il quand il sera grand?


Mon fils de 5 ans a une présentation orale mercredi ou, comme on le traduit de “show and tell”, un “montre et raconte” (que ma famille a affectueusement rebaptisé “Montre et Racontre”). Le sujet: un métier. La préparation a commencé au début du mois lorsque l’horaire des présentations est revenu à la maison. Mon bonhomme a annoncé:

On doit présenter sur un métier. Moi je vais parler de ce que je vais faire quand je vais être grand. C’est… DE l’ARGENT!!!

Quand n’avons-nous pas voulu être une petite mouche sur le mur en salle de classe? Sa soeur lui a demandé: “Tu veux être banquier?” il lui a répondu: “Non, je veux faire de l’argent, comme papa!”

*Ahem*

Mon mari travaille souvent de la maison et avant de descendre dans son bureau avec son café, embrasse les enfants et leur dit: “Bon, je m’en vais faire de l’argent.” On l’aura vu venir!

Ce matin, j’ai rappelé à mon bonhomme qu’il devait pratiquer sa présentation pour mercredi. Il s’est mis bien droit dans la cuisine et a déclaré:

Premièrement, je vais poser une devinette aux amis. Je vais leur demander de deviner ce que je vais faire quand je serai grand. Personne ne va deviner!”

Ensuite, je vais leur dire “C’est… de l’argent!”

Pour faire de l’argent comme mon papa, il faut avoir un bureau dans le sous-sol et un ordinateur.

Moi, je vais faire de l’argent avec mon ordinateur pour pouvoir acheter plus de nourriture.

Petite mouche sur un mur…

“What do you drive?”


I’ve been trying to write an insightful and suitably indignant post about the brewing robocall scandal but words fail me. My oldest daughter is watching the Oscars and between the endless chatter and my incoming Twitter feed, I can’t gather my thoughts… so in the mean time, I thought I would tell you about what I drive.

Any parent of a large family can probably confirm that people are curious about our means of locomotion. We have a large family and so we drive a large van. My van looks somewhat like this:

It’s a 15-passenger van but we don’t use the back bench, making it an 11-passenger van. With a family of 10, it fills-up quite nicely.

We also have a minivan that we use for driving around. I won’t try to justify the minivan by saying that it’s cheaper to have a second vehicle than to pay the gas on the utility van… but it’s a close call! We calculated that when gas hits around the $1.25 / litre mark, you can justify buying a small commuter car by the savings on gas.

Anyway, this is not really what this post is about. What I want to tell you is that nobody want to buy these suckers when they cost over $100 to fill-up. We bought ours for a song in 2008 when gas prices soared to $1.30. We “only” had 5 children then and could still fit in a minivan but we knew that we would have more children.

I’m telling you this because gas prices have been increasing lately. You can read about it here. Ideally, you would purchase your large-family van in November, December, January, when Christmas gift shopping takes over car shopping and dealers are begging you to take last year’s models off their real estate. But with gas prices the way they are going, I wouldn’t rule out some good deals up the pipe. If there is a large van in your future, start looking.

Faits divers du vendredi


For my English readers: Friday’s Mixed Nuts in French. ‘Cuz it’s their turn!

1 Une bête noire, c’est la traduction de “pet peeve” en anglais d’après Google. Je trouve que bête noire fait beaucoup plus sérieux que pet peeve mais enfin, allons-y. Une bête noire pas trop sérieuse: les aliments végétariens préparés imitation viande. Tout d’abord, on s’entend pour dire que les aliments préparés sont moins bons pour la santé que les repas fait maison. Du soya modifié génétiquement, transporté en camion sur plusieurs centaines de kilomètres jusqu’à l’usine de transformation la plus proche puis transformé en croquettes de poulet végé, est-ce que c’est vraiment plus vertueux — ou nutritif — qu’un bon filet de porc frais produit localement? Si votre corps se rebelle tellement à l’idée de devenir végétarien que vous devez le truquer avec des produits tels que des lanières de bœuf sans viande, peut-être qu’il essaie de vous dire quelque chose…

Et pourquoi pas un bon sauté de tofu?

2 Deux choses: “Les petits enfants ont besoin de deux choses: des soins et de l’affection.” J’ai été à la fois touchée et bouleversée par le travail du personnel de l’escargot. Tant de besoin, si peu de ressources. Où est-ce qu’on commence? Allez voir ce reportage de l’émission Enquête (43 mn): Épisode 15 – Ils étaient six . On se pose tellement de questions quand on devient parent. Parfois je croise des couples dans l’allée des couches au supermarché en plein processus décisionnel. Allez visiter quelques forums Internet sur l’art d’être parent. Les questions existentielles y foisonnent ainsi que les déclarations à l’emporte-pièce sur ce qui fait un bon parent (ou un parent négligent): sein ou biberon? co-dodo ou chambre à part? garderie ou aide familiale? en français? en anglais? est-ce qu’ils offrent du mandarin? organique ou conventionnel? Les enfants ont besoin de soins et d’affection. Le reste tombera bien en place.

3 Trois chandelles sur un gâteau en coccinelle:

Joyeux anniversaire!

4 Quatre fois 10 = 40 jours de carême avant Pâques, la fête du renouveau. J’aurais voulu vous écrire un beau texte inspiré sur la traversée du désert et sur ce que l’on apprend sur nous-même en larguant les ballast. Mais je manque de souffle. J’ai parfois l’impression que ma traversée du désert a commencé il y a 4 ans et que j’attends toujours Pâques et le renouveau. L’arrivée des jumeaux a amorcé une période encore plus intense de sacrifice et de minimalisme, comme un arbre à fruit qu’on taille à l’automne et dont la récolte promise tarde à fleurir. Pour le carême cette année, je promets de continuer à attendre le printemps et de ne pas douter dans la noirceur des promesses reçues dans la lumière.

5 Cinq chevilles, ou plutôt Le mystère de la cinquième cheville, roman en bonne et due forme commencé mais jamais terminé par moi-même lorsque j’avais entre 12 et 14 ans (fait non vérifiable mais corroboré par le nom de mon chien à l’époque à qui est dédié le lieux principal de l’histoire — Cléoville). Ma mère a retrouvé 3 de mes manuscrits en faisant des fouilles quasi-archéologiques dans son sous-sol. Témoins d’une époque changeante, les deux premiers manuscrits sont tapés à la machine et le troisième à l’ordinateur. Si comme moi vous approchez de la quarantaine, The Museum of Obsolete Objects promet de vous faire vivre des moments de nostalgie ou de désespoir.

Des nouvelles des jumeaux: 5 mois!


For my English readers: this is a 5-month update on the twins with a picture gallery at the end. Enjoy!

Les jumeaux viennent d’avoir 5 mois et c’est le moment de vous donner des nouvelles. J’ai essayé de faire une session photo de 5 mois mais les bébés grouillaient tellement que… vous verrez en allant voir la galerie ci-dessous. J’ai pensé qu’une série de photos manquées raconterait mieux l’histoire que les 2 ou 3 photos plus ou moins réussies!

Qu’est-ce qui se passe dans la vie de cirque? Nous avons combattu plusieurs virus et quelques bactéries. Ma fille de 3 ans a terminé la garderie et est de retour à temps plein avec maman. Évidemment, avoir une petite dynamo avec moi a causé sa part d’adaptation. Je dois redécouvrir mes repères de mère au foyer et en découvrir de nouveaux: quoi faire pendant la journée avec trois enfants de 3 ans et moins? Comment faire les courses? Comment faire le ménage? Les repas? Je regrette de vous annoncer que cette mère de 8 enfants n’a aucune solution miracle pour vous: je m’occupe de ce qui crie le plus fort, que ce soit un enfant, un frigo sans lait, des livres de biblio en retard ou un plancher plein de traces de pas. J’ai quelques trucs de survie, par exemple ma mère vient chez moi une fois par semaine pour m’aider à faire l’épicerie. C’est une belle occasion de joindre l’utile au nécessaire et à l’agréable. Ma belle-mère rempli régulièrement mon congélateur et je n’ai à faire le souper que si je le désire.

Au niveau du sommeil, je continue — certains pourraient penser “en vain” — ma quête d’une meilleure nuit avec les jumeaux. Il n’y a pas beaucoup de progrès au niveau du sommeil de nuit mais j’ai forcé certains changements au niveau des siestes. J’ai remarqué quand Lucas avait 4 mois qu’il s’endormait souvent en chignant dans son siège d’auto en attendant nos départs. C’était un petit pleur pas très convainquant, sans larmes, et de courte durée. J’ai donc commencé à le laisser s’endormir seul pour sa sieste du matin et son dodo de la nuit. Il chigne pendant 5 à 15 minutes et s’endort. Parfois il ne pleure pas du tout mais si son pleur se change en pleur à fendre l’âme, je vais le voir pour le calmer, soit en l’allaitant… soit en l’allaitant finalement. Garder Sarah à la maison m’a permis de mettre l’emphase sur l’établissement d’une routine de sieste du matin (puisque je n’ai plus besoin de sortir le matin). Maintenant que la sieste du matin et le dodo du soir sont bien établis, je me mets à la sieste de l’après-midi. Il semble que Lucas soit beaucoup plus éveillé l’après-midi et a du mal à se calmer assez pour dormir. Jusqu’à présent, je me suis rabattu sur la balançoire pour l’après-midi mais je commence à coucher Lucas dans son lit. J’ai aussi acheté une machine qui fait du bruit de fond (white noise) et ç’a beaucoup aidé.

Puisque Lucas allait pleurer un peu, j’ai décidé de faire d’une pierre deux coups et de me débarrasser des sucettes. Mission accomplie sans trop de douleur: 4-5 mois est une bonne fenêtre pour le faire. Les bébés ont assez de dextérité pour trouver leurs doigts s’ils en ont besoin, ils n’ont plus autant besoin d’être emmaillotés (quoique mes petits le sont encore mais avec un bras qui dépasse) et ils ne sont pas encore attachés à leur sucette. Je me sers de la sucette à l’occasion lorsqu’ils sont en voiture.

En bref, mes bébés se réveillent encore au moins deux fois par nuit chacun, c’est-à-dire aux 3 heures maximum. J’allaite le premier qui se réveille puis le deuxième a un biberon. Au prochain réveil, j’alterne. Les nuits sont encore intenses puisque la toux de Lucas ne s’améliore pas: nous devons nous lever pour aspirer ses sécrétions et l’aider à tousser au moins une fois par nuit. Mais au moins il est capable de s’endormir seul pour autant qu’il soit bien nourri!

Notre routine quotidienne est donc structurée autour des siestes et d’une tentative de sortie s’il fait beau dehors. Et le ménage dans tout ça? Une amie me demandait si nous avions une femme de ménage ce à quoi j’ai répondu “Non” et elle a ajouté “Donc vous le faites vous-mêmes?” En fait, nous ne le faisons pas nous même! Il fait beau dehors donc nous sortons. Bonne journée à tous!

Living large in a small house: fitting 10 in a house built for 4


Pour mes lecteurs francophones: Voici une traduction de ma publication “Famille nombreuse de 7 enfants dans maison trop petite”. Vous pouvez trouver la publication originale ici.

The most entertaining part — and it can become an obsession — of owning a blog is to read the site stats, especially the search engine terms summary. For those who are unfamiliar with the technical underbelly of blogging, every time someone lands on my blog following a Google search (or any of the other search engines)  I get a little note in my stats telling me what those searches were. It allows me to make better use of the tags (and change some language, especially in French regarding twins nursing, that tends to attract, ah, er, readers that are not exactely looking for family fare *cough*). All this to say that someone landed on my blog while looking for “Large family with 7 children in house too small”. I was inspired.

Now, by popular demand, I am translating this post. Ok, one person requested. But we’re all about customer service here!

First, in the interest of full disclosure, I must tell you that I do not live in a house too small with my large family. In fact, my house is too large and I dream of designing and building the smallest house a family of 10 can comfortably occupy. When I say that I dream of living in the smallest possible house, what I mean is that I dream of a house I can keep clean. Unlike this one:

My guess is that the owners of this house -- currently being built in my area -- are not the ones cleaning it.

My husband, who has a design hobby, drew a 1,300 sq. ft house for our family inspired by the ideas found in Sarah Susanka’s The Not So Big House: A Blueprint fot the Way We Really Live. I have no doubt that it is possible to live in a house too small for a family with 7 children. However, what is usually lacking in North American houses is not so much space as well-designed space.

It reminded me of a conversation with a friend. When she and her husband bought their suburban house, they thought “This house is a good size for 3 or 4 children!” She added: “In another country, a mom like me would look at this house and say ‘This house is a good size for 3 or 4 families!'” And the families would probably be bigger!

Big enough for 3 or 4 children or 3 or 4 families?

You can observe the evolution of what is considered an appropriate house-size for a family by moving from the downtown area of most Canadian cities toward the suburbs. I’m always reminded, whenever I see this type of bungalow (below) that they were once considered a good size for 3 or 4 children. They usually have 3 bedrooms, one bathroom, a kitchen with an eating area and a living-room. The basements were meant as storage, as witnessed by the size of the windows in the foundation: you could not build an insurable bedroom with windows that size. Some houses had single attached garages.

A single family house in 1950-60

In today’s suburb, a single-family home has two storeys, a finished (or finishable) basement, a kitchen with eating area, a dining room,  a family room, a living room, 4 bedrooms and a double garage. And yet, several features show that these houses were built for families of 4 and can feel cramped for a large family. Even in our too-large house, we  redesigned some areas to make them more practical for our growing family. Here are a few thoughts in no particular order:

1. Do not limit yourself to what should be in a single family house. Yes, most houses have a family room and a living room but most people do not have 5, 6, 7, 8 children. We used to live in a house with an eat-in kitchen, a dining room, a family room and a living room. In other words, two eating spaces and two resting spaces. We had a wall built between the living room and the dining room and turned them into a music room and a home office. Then we had a resting space, an eating space, a study space and a piano space.

2. Open concept areas were not invented by parents of a large family. We used to live in a house with a cathedral ceiling in the kitchen open to the second storey and a front hallway open to the second storey. Visitors would be all: “This is great! This way you always know what the kids are doing!” Maybe, but when my husband was grinding coffee at 6:30 am in the kitchen, he could have been grinding it right in the baby’s room for the difference it made in the level of noise. Not to mention that you could not have a kid practicing piano in the living room while another was doing homework or watching tv in another room. Avoid open concept or try to close it off.

3. Think function. When we moved in our actual house, two of the children’s room had huge walk-in closets. We turned the walk-in in the boys’ bedroom in a small 3-piece bathroom (toilet, sink, shower) and a small laundry room, separated by sliding doors. Believe me, I appreciate my upstairs laundry room more than my boys decry the absence of a closet. Where do they put their clothes? Right now, we re-purposed bookshelves but it does look a bit disheveled. We will eventually get a couple of Ikea wardrobes.

A little messy but you get the idea. This used to be a walk-in closet.

4.Beware of yourself. Too often, our houses become too small because of too much stuff, not to much people. I know families who perform miracles with very large families in very tight quarters (we’re talking 8 kids in a 3-bedroom row-house with no backyard) and still manage to make their space look bright and cheerful. These people are, without exception, compulsive about what they bring into their house and what they keep there. They do not keep anything that has lost its function or outlived its usefulness and they certainly don’t get emotionally attached to stuff. For a good dose of motivation on the cost of clutter — personal and financial — I recommend Is There a Life After Housework? from Don Aslett. In a nutshell, if you have any storage area dedicated to things you no longer know what to do with, see part of every mortgage payment as rent for your stuff.

I realized while writing this post that we have done a lot of small changes to our living areas to make them more family friendly. My husband suggested that I expand on that in future posts, which I will do. Eventually.